Galaxias en colisión con colas de estrellas y gas.

Los ratones de NGC 4676.
Un par de galaxias interactuando.

La cámara avanzada para sondeos, Advanced Camera for Surveys (ACS), la cámara más nueva del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, ha capturado un espectacular par de galaxias dedicadas a una danza celestial de gato y ratón o, en este caso, ratón y ratón.

Ubicadas a 300 millones de años luz de distancia en la constelación de Coma Berenices, las galaxias en colisión han sido apodadas "Los Ratones" debido a las largas colas de estrellas y el gas que emana de cada galaxia. También conocido como NGC 4676, la pareja eventualmente se fusionará en una sola galaxia gigante.

La imagen muestra el mayor detalle y la mayoría de las estrellas que se han visto en estas galaxias. En la galaxia de la izquierda, el parche azul brillante se resuelve en una vigorosa cascada de cúmulos y asociaciones de estrellas azules jóvenes y calientes, cuya formación ha sido desencadenada por las fuerzas de marea de la interacción gravitacional. Las corrientes de material también se pueden ver fluyendo entre las dos galaxias.

Los grupos de estrellas jóvenes en la larga cola de marea recta (superior derecha) están separadas por regiones de material más tenues. Estas regiones oscuras sugieren que los cúmulos de estrellas se han formado a partir del colapso gravitatorio del gas y el polvo que una vez ocuparon esas áreas. Algunos de los grupos tienen masas luminosas comparables a las galaxias enanas que orbitan en el halo de nuestra propia Vía Láctea.

La Cámara Avanzada para Sondeos (ACS) del Hubble en el laboratorio.
Las simulaciones por computadora de los astrónomos Josh Barnes (Universidad de Hawai) y John Hibbard (Observatorio Nacional de Radioastronomía, Charlottesville, Virginia) muestran que estamos viendo dos galaxias espirales casi idénticas aproximadamente 160 millones de años después de su encuentro más cercano. El brazo largo y recto es realmente curvo, pero parece recto porque lo vemos de frente. Las simulaciones también muestran que el par finalmente se fusionará, formando una galaxia grande, casi esférica (conocida como una galaxia elíptica). Las estrellas, el gas y los grupos luminosos de estrellas en las colas de marea caerán de nuevo en las galaxias fusionadas u orbitarán en el halo de la galaxia elíptica recién formada.

Los ratones presagian lo que le puede suceder a nuestra propia Vía Láctea hace varios miles de millones de años cuando colisiona con nuestro vecino más grande, la Galaxia de Andrómeda (M31).

Esta imagen se ensambla a partir de tres conjuntos de imágenes tomadas el 7 de abril de 2002, en filtros azul, naranja e infrarrojo cercano.

Créditos:
NASA, H. Ford (JHU), G. Illingworth (UCSC / LO), M.Clampin (STScI), G. Hartig (STScI), el equipo científico de ACS y ESA;

Equipo científico de ACS: H. Ford, G. Illingworth, M. Clampin, G. Hartig, T. Allen, K. Anderson, F. Bartko, N. Benitez, J. Blakeslee, R. Bouwens, T. Broadhurst, R. Brown, C. Burrows, D. Campbell, E. Cheng, N. Cruz, P. Feldman, M. Franx, D. Golimowski, C. Gronwall, R. Kimble, J. Krist, M. Lesser, D. Magee. , A. Martel, WJ McCann, G. Meurer, G. Miley, M. Cartero, P. Rosati, M. Sirianni, W. Sparks, P. Sullivan, H. Tran, Z. Tsvetanov, R. White y R . Woodruff.

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